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Como una forma de demostrar que se había elegido el camino de la paz, dado que habían sido dados los pasos iniciales en Londres para la realización del arbitraje de Su Majestad Británica, se acordó un encuentro entre los presidentes Roca y Errázuriz en el estrecho de Magallanes, en febrero de 1899 (1).
    Existen divergencias de interpretación respecto de quién partió la iniciativa de la entrevista entre ambos presidentes. Para algunos autores se debió a Roca, partidario de eliminar el largo diferendo bilateral a través del diálogo directo. Para otros, en cambio, la idea partió de Francisco P. Moreno, y fue acogida favorablemente por Roca. Sin embargo, para El Diario, de Buenos Aires, la iniciativa surgió de Chile, por su deseo de convenir entre ambos países "el condominio político internacional con proyecciones geográficas". Por su parte, La Nación, en su editorial del 18 de enero de 1899, sugirió que no sería ajena al encuentro de los presidentes la larga visita realizada a Roca, el día anterior, por el nuevo ministro de Chile en Buenos Aires, Du Putron, en un momento en que una violenta revolución en Bolivia y la posibilidad de una intervención chilena en el Altiplano impulsaban a la diplomacia chilena a buscar una conciliación con la Argentina, y así cerrar -o al menos postergar- un frente de conflicto para las autoridades de Santiago. En esta misma línea de razonamiento, La Prensa sostuvo que la entrevista tenía por objeto realizar la aspiración de Chile de que la República Argentina la dejara en completa libertad de acción para resolver a su manera sus problemas con Perú y Bolivia, aún sin definición después de la guerra sostenida con ambas naciones en 1879 y en la que resultara victoriosa.
    Más allá de la discusión sobre el origen de la entrevista entre los presidentes argentino y chileno, lo cierto fue que durante la segunda administración de Roca se puso de manifiesto la voluntad de acercamiento con el gobierno de Chile. Claras demostraciones de esto fueron las decisiones de apelar al arbitraje de la reina británica, para resolver una parte de la cuestión limítrofe, y de aceptar el laudo Buchanan, sobre la Puna de Atacama. 

  1. El 15 de febrero de 1899 los presidentes Roca y Errázuriz se encontraron en el estrecho de Magallanes. Scenna cuenta los detalles de este encuentro presidencial en los siguientes términos:

    Desde el Belgrano, Roca se trasladó al O'Higgins. Como aquélla era una entrevista pacífica y su colega chileno era civil, tuvo una excelente idea. Renunció a aparecer con todo el aparato correspondiente a su grado de teniente general y, dejó en el guardarropas los entorchados. Vestía de impecable frac, como Errázuriz, cruzándole el pecho la banda presidencial. Ascendió al O'Higgins y cambió con su colega un fuerte apretón de manos. Ese fue todo el "abrazo" del Estrecho.
        Tampoco hacía falta más, porque si bien en Punta Arenas no se resolvió nada, se asistió a una evidente relajación de la tensión. (...) No se había resuelto nada, pero ambos presidentes llevaron el "espíritu del Estrecho", tendiente a una mejor comprensión mutua. Señalemos que las entrevistas entre jefes de Estado, hoy tan frecuentes por el adelanto de las comunicaciones, eran en esa época algo excepcional, revestido de una solemnidad y trascendencia que las convertían en acontecimientos históricos. Terminemos diciendo que Roca fue el primer presidente argentino que visitó el lejano sur.

    M.A. Scenna, Argentina-Chile. Una frontera caliente, op. cit., pp. 111-112. Consultar también I. Ruiz Moreno, op. cit., pp. 237-238.

  2. A. Maveroff, op. cit., pp. 87-89.

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