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Ya fuera del ministerio, Zeballos continuó con su campaña en favor del rearme argentino y en contra de la política de Río Branco. Hizo declaraciones públicas, revelando entretelones de las negociaciones; y trató de probar que la intención del canciller brasileño era aislar a la Argentina de los demás países sudamericanos, cuando éste denunció que la Argentina proyectaba la recreación del virreinato. En un artículo de su Revista de Derecho, Historia y Letras, Zeballos reveló la existencia de un telegrama cifrado de Río Branco -el Nº 9-, que habría sido cursado a las embajadas brasileñas en varios países americanos, con un contenido claramente discriminatorio hacia las autoridades argentinas. El ex canciller solicitaba además la formación de un tribunal internacional formado por tres diplomáticos europeos para que interviniese en el caso. En la versión denunciada por Zeballos, el texto del telegrama Nº 9 contenía las siguientes instrucciones de la Cancillería brasileña:

17 de junio de 1908, a las 6,57.
Nº 9, quarta 17. Ponto.
Apenas haya sido removido Zeballos proceda.

1º Hacer comprender al gobierno conveniencia de suspender temporalmente los tratados en trámite con la Argentina, esperándose para más adelante grandes ventajas.

2º Interesar al gobierno para que preste su atención a nuestro proyecto jurídico sobre el Plata, en cambio de las negociaciones que tiene con el Perú en trámite para la definitiva posesión de la provincia... "demostrándole que el Brasil será un aliado poderoso" en el Atlántico, como Chile en el Pacífico, asegurando así la paz en las dos márgenes y el dominio seguro contra todo evento. Esto debe ser tratado confidencialmente sin dar ni anticipar un carácter oficial, "en la forma y modo de nuestra diplomacia como V.E. sabe hacer"; y aparentar indiferencia por la caída del canciller argentino, haciendo resaltar de paso nuestra influencia.

3º Apuntar la conveniencia de disuadir al Perú y Bolivia que sigan con la Argentina, en contra de los intereses chilenos, y procurar de la prensa que empiece a mostrar recelos por los grandes proyectos de armamentos del gobierno argentino, casi sin causa aparente. Propalar las "pretensiones imperialistas" del gobierno argentino en los centros políticos y sus pretendidos avances de dominio sobre Bolivia, Uruguay y Paraguay y nuestro Río Grande.(...)

4º Demostrar bien el hecho de que debido al "carácter voluble" de los argentinos, ellos no tienen, en tiempo alguno, estabilidad en la política interna y externa, y que la ambición de figurar los desmoraliza, sacrificando el mérito, como sucede en la actualidad, con descrédito de sus estadistas, sin reparar los perjuicios que irroga la falta de seriedad que tanto los caracteriza. Es indispensable aprovechar la oportunidad de este momento.

                                                                                            RIO BRANCO (1)

Inmediatamente, Río Branco dio a publicidad una supuesta versión oficial del telegrama Nº 9, dirigido a la legación brasileña en Santiago de Chile, y del cual Zeballos habría obtenido copia. Dicha versión, sustancialmente distinta de la de Zeballos, decía lo siguiente:

En Río, jueves 17 de junio 1908, 6 hs. 57' p.m.
Nº 9, jueves 17. Quiera descifrar con el Sr. Gama este despacho.

1º Acabo de ser informado de que, después de las conferencias entre los ministros Zeballos y Cruchaga, le fueron enviadas instrucciones al Sr. Anadón, de acuerdo con el pensamiento del señor Cruchaga.

2º Sobre el proyecto del tratado político, aparte de las modificaciones que tendríamos que proponer, debo declarar desde luego, y conviene decírselo a ese gobierno, que no creemos que la opinión esté suficientemente preparada en Buenos Aires para un acuerdo con el Brasil, y lo consideramos inconveniente mientras el Dr. Zeballos sea ministro.

Los diarios por él inspirados han hecho una campaña de falsas noticias, con el fin de despertar, como han despertado, viejos odios contra el Brasil, Chile, Argentina, pero sí separar de un gobierno de que forma parte un ministro que tenemos motivos para saberlo, es nuestro enemigo. Su propósito, como lo dijo a sus íntimos, no era promover la triple alianza, Brasil, Chile, Argentina, pero sí separar a Chile del Brasil.

3º Cuando subió al gobierno, Brasil había sido solicitado por el Paraguay para promover la solución, aquí, de la cuestión de límites Paraguay-Bolivia. Bolivia, desde 1903 solicitaba nuestros buenos oficios por nota. Recordé a las dos partes la conveniencia de ser la cuestión sometida al arbitraje de representantes del Brasil, Argentina y Chile. La intervención de Zeballos prodújose en seguida, pero para excluir a Brasil y Chile y de eso se jactó en el diario "La Prensa". Desde entonces continúa tratando de indisponernos con los vecinos Uruguay y Paraguay, atribuyéndonos perfidias y planes de conquista. Su discurso, en la Junta de Notables es un tejido de invenciones con el fin de hacer odioso al Brasil.

4º Siempre vi ventajas en una cierta inteligencia política entre Brasil, Chile y Argentina, y recordé varias veces su conveniencia. En el apéndice al 2º volumen de la reciente obra de Vicente C. Quesada, "Memorias Diplomáticas", encontrará mi carta de 1895 al ministro Gorostiaga sobre eso; pero la idea no está madura en la República Argentina. Ha habido allí hasta un retroceso estando apartados del gobierno y hostilizados todos nuestros mejores amigos.

                                                                                                RIO BRANCO (2)

Además de publicar su versión del telegrama, Río Branco instruyó al nuevo ministro brasileño en Buenos Aires, Domicio Da Gama, presionar al, a la vez, nuevo canciller argentino, Victorino de la Plaza, a fin de obtener una disculpa por el agravio que le había sido inferido, aunque recomendando prudencia. Da Gama era partidario de una ruptura inmediata, pero en Brasil existían ya algunos sectores políticos cansados de las actitudes del canciller Río Branco y que sostenían que era necesario más cautela (3).

  1. Texto de la versión del telegrama Nº 9 denunciado por el canciller argentino, Estanislao S. Zeballos, reproducido en R. Etchepareborda, Historia de las relaciones..., op. cit., pp. 154-155.

  2. Texto de la versión del telegrama Nº 9 presentado por el canciller brasileño, barón de Río Branco, reproducido en ibid.

  3. Ibid., pp. 137-139.

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